Måndens Start-gründere er Renate Nikolaisen og Lisbeth Bjerva fra Start UiN.

Da alkoholbransjen ikke hev seg med på trenden for lettere produkter med færre kalorier, tok disse jentene saken i egne hender. Selskapet North Wine & Spirits AS har nå fått innpass på vinmonopolet og er den første gründerbedriften som har fått innpass for produksjon hos Arcus gruppen – Norges største produsent av norsk brennevin. 9. Oktober står de på scenen under den nasjonale finalen av forretningsplankonkurransen Venture Cup for å fortelle om sin reise – her er en liten forsmak på det vi har i vente!

Foto: Frida Xiang

Fortell litt om historien bak North Wine & Spirits

”I 2011 var jeg i USA og ble oppmerksom på at de tilbydde lette cocktailprodukter”, forteller Renate, ”Dette hadde vært supert å kunne dele på en venninnekveld!, tenkte jeg. Først forsøkte jeg å få de importert, men var på det tidspunktet bare 20 år (drikkealder i USA er 21) og måtte dermed legge ideen litt på hylla. Da jeg kom hjem gikk jeg inn som leder i Start UiN og det var her jeg traff Lisbeth. Gjennom Start fikk vi muligheten til å delta på et entreprenørskapsprogram i Boston (2012) hvor man måtte pitche en forretningsidé. Her arbeidet jeg først alene med forretningsideen og fikk pitchet den foran blant annet Innovasjon Norge som stilte seg svært positiv til at dette burde videreutvikles. Lisbeth og jeg var deretter på Emax sammen, og det var etter dette at vi bestemte oss for å bli partnere. ”

”Vi så en trend i markedet for lette produkter, og selv om vi ikke hadde bransjeerfaring ville vi prøve allikevel – det er jo trossalt slik det er når man er gründere!” Sier jentene.

Selskapet ble den første gründerbedriften innen alkoholindustrien som fikk støtte fra Innovasjon Norge. ”Anita Krohn Traaseth inviterte oss faktisk for å holde lansering på hovedkontoret til Innovasjon Norge hvor hun selv holdt åpningstalen!” forteller to engasjerte jenter.

Deretter inngikk de et samarbeid med en internasjonal drikkeutvikler for å få hjelp til oppskrifter. De bestemte seg for å gå for naturlige ingredienser, og ble blant annet de første til å benytte seg av Stevia i alkohol. Smakene er inspirert av norsk, ren natur og de første coctailsene ble bringebær mojito og blåbær cosmo. ”Nå har vi akkurat importert flere produkter for å ha flere ben å stå på – per i dag er det to proseccoer og tre sorter rødvin.” sier Lisbeth.

Lanseringsfest hos Innovasjon Norge. Foto: GeirAGranviken

Hvordan har Start og Venture Cup hatt betydning for dere?

”Det var jo i Start vi møttes så uten det hadde vi nok ikke vært der vi er i dag!” påpeker Lisbeth. I 2013 meldte jentene på ideen i forretningsplankonkurransen Venture Cup. Her vant de både lokalt og regionalt, og kom på topp fem i nasjonal finale. ”Venture Cup ga oss et boost for å innhente støtte, samt få inn sentrale personer til styret. Vi kunne vise til resultater i en tidlig fase. Det var ikke nødvendig å komme til topps i konkurransen for å ta bedriften ett steg videre. Prosessen var med på å spisse konseptet” forteller jentene.

Videre sier de at Start ble brukt til det meste – de fikk blant annet en god oversikt over gründermiljøet og hadde etablert gode kontakter i Innovasjon Norge, Inkubator Salten, innenfor mentorordninger og lignende. I tillegg påpeker de viktigheten med det nettverket man får etablert i hele Norge med personer som er i samme situasjon som man kan snakke med og dele erfaringer.

”Det er energien og stemningen av å være med i Start som er spesiell. Det adrenalinkicket man får av å være sammen med andre som tenker som deg. Start har vært en døråpner for oss” sier de, ivrige.

Foto: Frida Xiang

Hvilke tips vil dere gi til andre gründere eller gründerspirer?

”Det vi har levd etter er å ikke ta nei for ett nei” sier Renate, ”i en mannsdominert bransje hvor vi ikke har noen erfaring visste vi at vi kom til å møte mange stengte dører og få mange nei. Vi måtte lete helt til vi fant noen som sa ja. Hvis du tror nok på ideen så stå på!”

Videre legger de vekt på at man må huske å ikke være redd for å be om hjelp. Man kan ikke alt når man starter. Det er også viktig å lære underveis. Ikke ta mangel på bransjeerfaring som et hinder. Lite bransjeerfaring kan gjøre at man ser på ting med nye øyne og ikke ser de problemene som alle andre ser.

”Tørr å gå utenfor komfortsonen og ta noen av de skumle telefonsamtalene!” Jentene forteller et eksempel fra når de jobbet med å kontakte Arcus. Etter å endelig ha fått kontakt med administrerende direktør, fikk de ett møte og han viste seg å være veldig positiv. Dessverre skulle han slutte i Arcus. To uker etter tar jentene mot til seg og ringer ham hvor de sier rett ut: ”Siden du skal slutte i Arcus, bør du jo komme til oss å jobbe!” Samme mann endte som styreleder og første investor i selskapet.

Foto: Frida Xiang